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Especies de Petreles en el estuario del río Gallegos: el gigante del Sur

La ciudad de Río Gallegos se encuentra emplazada sobre la costa del río Gallegos, cuyo ecosistema, así como el de las costas del mar patagónico, son escenario de una increíble biodiversidad de aves que residen en ellos de forma permanente o estacional.


Hoy queremos referirnos a los Petreles, una especie de amplia distribución en todos los mares del sur, desde las costas de la Antártida hasta los trópicos. Los Petreles comprenden una gran diversidad de especies con un amplio rango de tamaños. Se caracterizan por tener excelentes capacidades de vuelo y realizar extensos viajes de alimentación. En general, son especies longevas, cuya maduración reproductiva lleva varios años y crían un pichón por año. Estas cualidades las hacen vulnerables a cualquier aumento en la mortalidad adulta, como la que causan algunas pesquerías.

Los Petreles que se pueden avistar en el mar patagónico y, ocasionalmente, desde las costas del estuario del río Gallegos, son: el conocido como Petrel Gigante del Sur o Petrel Gigante Común (Macronectes giganteus), el Petrel Gigante Oscuro (Macronectes halli) y el Petrel Plateado (Fulmarus glacialoides).

El Petrel Gigante del Sur o Común mide 87 cm de largo, con una envergadura (con las alas desplegadas) de 195 cm Los ejemplares que se observan en la zona son generalmente juveniles, cuyo plumaje es completamente negro apizarrado y con un notable pico de color marfil a verdoso. Los adultos van mudando progresivamente hacia un gris blancuzco, comenzando por la cabeza y luego extendiéndose hacia el pecho y el resto del cuerpo.

Este Petrel puede ser avistado planeando sobre el agua y la costa, moviendo sus alas lentamente o descansando en el mar. Nidifica en islas oceánicas libres de predadores terrestres. Los que se observan en la zona del estuario local serían en su mayoría provenientes de las colonias de las Islas Malvinas, Georgias del Sur, la Antártida y de islas cercanas a las costas de Chubut. En el estuario se observa regularmente desde la costanera, aunque es más abundante en la desembocadura. Los ejemplares juveniles pueden ser comúnmente observados en el estuario, en general alimentándose de carroña.

El Gigante del Sur se alimenta posándose en la superficie del agua o sumergiéndose hasta un par de metros para capturar todo tipo de presas o desechos de barcos pesqueros. Actúa como carroñero aprovechando animales muertos y también preda otros animales vivos. Es muy agresivo cuando debe defender su alimento. Permanece casi toda su vida en el mar, a excepción de las escasas ocasiones en que se acerca a tierra para alimentarse o cuando nidifica.


El Petrel Gigante Oscuro tiene una envergadura algo menor al Gigante Común, del que se diferencia por la ausencia de una mancha roja en el pico, observable únicamente a corta distancia, y cuya presencia en la zona es de carácter accidental.

El Petrel Plateado mide 48 cm, con una envergadura de 120 cm, similar al tamaño de la Gaviota Cocinera. Es blanco con el dorso gris claro, marcas negras en los bordes traseros de las alas y un pico rosáceo. Se lo observa mar afuera, ya que rara vez ingresa al estuario.

A escala mundial, el 90 % de los Albatros y Petreles se encuentran en peligro de extinción. La alarmante declinación de sus poblaciones se debe mayormente a que mueren ahogados cuando intentan alimentarse del cebo utilizado por barcos pesqueros palangreros que utilizan líneas con miles de anzuelos. A esto se suma lo restringido, y consecuentemente delicado, de sus áreas de reproducción y los peligros que enfrentan en alta mar, como los mencionados palangres y otros tipos de sistemas de pesca que los capturan accidentalmente, plásticos que encuentran en alta mar y confunden con alimento, etc.

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